23/8/09

Disminuye el tamaño de ovejas por efecto del cambio climático


Un estudio desvela que los inviernos templados están provocando que la raza salvaje escocesa de la Oveja de Soay disminuya en tamaño promedio, a pesar de los beneficios evolutivos de poseer un cuerpo grande.

El nuevo estudio proporciona evidencias de que el Cambio Climático es la causa de la misteriosa disminución del tamaño de esa oveja salvaje en Hirta, una isla escocesa remota en el archipiélago de St Kilda. De esa disminución se tuvo la primera noticia científica en 2007. Los investigadores creen que, debido al Cambio Climático, las condiciones de supervivencia en Hirta se están volviendo menos duras, lo que significa que las ovejas más pequeñas y de crecimiento más lento tienen más probabilidades de sobrevivir a los inviernos que las que tuvieron en el pasado. Ésta es la razón principal de que el tamaño promedio de las ovejas en la isla disminuya.

La teoría evolutiva clásica sugiere que a lo largo del tiempo el tamaño promedio de las ovejas salvajes debe aumentar, porque los animales más grandes tienden a tener más probabilidades de sobrevivir y de reproducirse que los más pequeños, y la descendencia tiende a parecerse a sus padres. Sin embargo, entre las ovejas de Soay de Hirta, el promedio de la talla corporal ha disminuido en aproximadamente un 5 por ciento durante los últimos 24 años.

El equipo de investigación analizó la talla corporal y otros datos de las ovejas de Soay en Hirta a lo largo de este período de 24 años. Comprobaron que las ovejas de la isla no están creciendo tan rápido como lo hacían antes, y que las ovejas más pequeñas tienen mayores probabilidades que antes de sobrevivir en la madurez. Esto está promoviendo la disminución del promedio de la talla corporal de las ovejas en la población.

El autor principal del estudio, el profesor Tim Coulson del Imperial College de Londres, sugiere que esto ocurre porque los inviernos más moderados y cortos, causados por el Cambio Climático Global, hacen que los corderos no necesiten ganar tanto peso en los primeros meses de vida para sobrevivir a su primer cumpleaños como cuando los inviernos eran más fríos.

En el pasado, sólo las ovejas grandes y sanas, y los corderos grandes que habían ganado mucho peso durante su primer verano, podían sobrevivir a los ásperos inviernos de Hirta. Pero ahora, debido al Cambio Climático, el pasto del que se alimentan los animales está disponible en más meses del año, y las condiciones de supervivencia no son tan duras. Por ello, las ovejas de crecimiento más lento tienen más oportunidades de sobrevivir que antaño, lo que significa que los individuos más pequeños aumentan en número dentro de la población y son cada vez más frecuentes.

Fuente: Science News

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